La socializante oxitocina

Un estudio de la Universidad de Zurich llevado a cabo por el equipo de Peter Klaver, con 44 voluntarios ha mostrado los efectos de la oxitocina en la capacidad de reconocer rostros.

Klaver y sus colegas mostraron a los voluntarios fotos de rostros y de objetos inanimados. La mitad de los voluntarios recibieron oxitocina mediante un spray nasal y el resto tomó un placebo.

Los investigadores hallaron que los hombres que tomaron oxitocina reconocieron con mayor precisión las caras que habían visto previamente. La hormona no supuso ninguna diferencia en los resultados respecto al otro tipo de imágenes. Análisis posteriores mostraron asimismo que la hormona hizo menos probable que los sujetos calificaran de conocidos rostros que en realidad no lo eran.

Consultado el especialista Larry Young, experto en oxitocina de la Emory University, en Atlanta (EE UU), declaró:

“El estudio subraya los paralelismos entre ratones y hombres en lo que respecta al proceso de información social y refuerza la noción de que la oxitocina juega y papel clave. (…) Esto tiene implicaciones importantes para desórdenes tales como el autismo, donde el procesamiento de información social está claramente dañado”.

El comentario viene al caso, porque en un estudio realizado en 1998 se encontró que las personas afectadas de autismo tienen niveles significativamente menores de oxitocina en plasma sanguíneo. Un estudio de 2003 encontró un descenso del espectro de conductas repetitivas autistas cuando se administraba oxitocina intravenosa. Y un estudio de 2007 reportó que la oxitocina ayudaba a adultos autistas a retener la habilidad de evaluar el significado emotivo de la entonación al hablar

La oxitocina es una cadena de nueve aminoácidos que se sintetiza en el sistema nervioso y en otros tejidos del cuerpo. Hace aproximadamente 50 años se estableció que en el hipotálamo existe células nerviosas encargadas de sintetizarla y liberarla en la glándula hipofisis hacia el torrente sanguíneo.

La conducta maternal y la oxitocina están claramente asociadas, esto se sabe desde los años 50, partiendo de una evidencia básica “durante el parto se produce una liberación masiva de oxitocina”. Fue así como el doctor Kurt Pedersen, de la Universidad de Carolina del Norte, en Estados Unidos, propuso que probablemente la oxitocina, además de liberarse en el torrente sanguíneo, pudiera también segregarse dentro del cerebro; basándose en la observación anatómica ya señalada de que abundantes terminales nerviosas en su interior la contienen, Pedersen se preguntó qué función desempeñaban. Propuso que probablemente se relacionaban con el inicio de la conducta maternal.

Experimentos hechos con ratas blancas de laboratorio confirmaron su teoría. Cuando las ratas no están embarazadas ni lactando, evitan —aborrecen— a las crías, tanto que incluso se los comen. La hembra tiene que pasar por el período de embarazo para que esta conducta cambie, de tal manera que antes del parto, si se acercan crias puede llegar a adoptarlas. Lo que muestra que necesita el embarazo para volverse maternal.

Al inyectarles oxcitocina se obtuvo el mismo efecto en sólo una hora, inclusos en ratas virgenes.

Otros estudios, esta vez con humanos, han demostrado que el masaje corporal (que desde milenios atras se asocia a la salud) aumenta los niveles de oxitocina en el plasma. Estos descubrimientos aportan una base fisiológica a esos fenómenos que durante siglos se sabe que tienen efectos benéficos sobre las personas y nos hacen pensar en el papel central que desempeña la estimulación para establecer y reforzar las relaciones afectivas.

Si desean saber más pueden consultar el libro “The integrative neurobiology of affiliation”, que contiene una revisión exhaustiva de las bases biológicas de las conductas afiliativas y sus trastornos. Los autores son C.S. Carter, I.I. Lederhendler y B. Kirkpatrick (eds.) (1997) Annals of the New York Academy of Sciences, vol. 807. Nueva York, NY.

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